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Sébastien Loeb será un animador central del inicio del Campeonato del Mundo de Rally 2022 cuando largue Montecarlo del 20 al 23 de enero al volante de un Ford Puma Rally1.

Tal como se venía rumoreando desde hace algunos meses, y como se observó tras sus ensayos en España durante octubre y en los Alpes franceses más recientemente, el piloto más exitoso de la historia de la categoría llegó a un acuerdo con M-Sport para empezar el año deportivo con la marca del óvalo, quizás como punto de partida de otros eventos aislados.

Francia estará de parabienes en la prueba monegasca, ya que al mismo tiempo Sébastien Ogier conducirá un Toyota GR Yaris híbrido en su condición de actual campeón, en condiciones contractuales similares. Entre ambos, suman 17 títulos mundiales, obtenidos en 18 temporadas.

Loeb será navegado por Isabelle Galmiche, miembro de su equipo de seguridad desde hace tiempo, tras la retirada de Daniel Elena. Se une a Craig Breen, Adrien Fourmaux y Gus Greensmith en una alineación de cuatro modelos Puma.

“Fue un placer descubrir la nueva tecnología. Considero que es bastante similar a la de los coches de 2017, pero con un sistema híbrido añadido. Eso lo convierte en un desafío nuevo. Entonces, es emocionante disponer de algo nuevo para gestionar. Me impresionó mucho lo bien equilibrado que está y lo potente que es cuando se aplica su lado híbrido. También me da gusto trabajar con M-Sport por ser un grupo muy profesional y que sabe construir buenos vehículos. Desde el principio me tocó correr algo así como 16 años contra Ford y ahora me toca hacerlo con uno, sabiendo que Malcolm Wilson es alguien muy implicado en la formación”, expresó el nueve veces campeón, que volará a Francia desde el Rally Dakar en Arabia Saudita, donde integrará la escuadra Bahrain Raid Extreme que opera Prodrive.

La empresa de bebidas energéticas Red Bull contribuyó a la alianza entre el equipo británico y el astro de 47 años.

En un parque de 11 máquinas Rally1 (y 75 anotados totales), Fourmaux es otro de los que ha cerrado trato con Wilson para ser uno de sus representantes a tiempo completo, tal como se confirmó hoy. A sus 26 años, se quedó con el asiento que pertenecía a Teemu Suninen hasta agosto.

Por el lado de Hyundai Motorsport, Thierry Neuville volvió a entrenar tras su fuerte accidente días atrás cuando se precipitó a un río por un barranco. Se sentó el sábado a los mandos de un i20 N WRC Rally1, pero no acompañado por Martijn Wydaeghe, que se sigue recuperando de su fractura de clavícula. Tomó su puesto Julien Vial, del personal de notas de Bruno Thiry.

Ott Tänak y el joven Oliver Solberg serán sus compañeros (el sueco por ahora en la apertura del calendario, Suecia y Croacia), secundados por Daniel Sordo en al menos cuatro oportunidades.

Toyota Gazoo Racing acude con un cuarteto de Yaris para Ogier (con Benjamin Veillas), Elfyn Evans, Kalle Rovanperä y Takamoto Katsuta.

Desde Nueva Zelandia, el campeón del mundo de Producción 2011 y ganador del Rally de Argentina 2016 con un Hyundai i20 World Rally Car oficial, Hayden Paddon, afirmó que espera volver a pelear por una corona cuando regrese a Europa para ejecutar un plan de competencias sobre un i20 N Rally2, buscando subirse a un Rally1 cuando llegue el turno de su país de formar parte otra vez del calendario.

A partir del año entrante, la clase Junior se conformará de autos Rally3, los Ford Fiesta armados en Polonia por M-Sport Polonia, con tracción integral y limitadores de turbo de 31 mm, que brindarán a los ejemplares de esta monomarca una potencia de 235 caballos.

Su esquema contempla visitas a clásicos como Suecia, Grecia, Portugal y España, además de Croacia, para que intervengan allí participantes menores a 30 años.

Un ex-piloto de la especialidad ha sido nombrado nuevo presidente de la Federación Internacional del Automóvil la semana pasada. Mohammed Ben Sulayem reemplaza a Jean Todt, que estaba en dicha función desde 2009 a lo largo de tres mandatos.

Con el 61,62% de los votos de los clubes miembros, el emiratí de 60 años se ubicó por encima de Graham Stoker. Robert Reid (navegante de Richard Burns en su momento) será vicepresidente.  Ben Sulayem viene de ser vicepresidente del Consejo Mundial del Deporte del Motor para Oriente Medio, región donde fue 14 veces campeón con 61 triunfos entre 1983 y 2002, sin olvidar sus 23 carreras mundiales en Grupo N y Grupo A con Ford Escort Cosworth y Toyota Celica.